Ở Sông Lam, người ta vẫn bảo Khánh tưởng số đỏ mà hoá thành số nhọ. Sớm trưởng thành, lên tuyển U19 Việt Nam năm 2014 như một “hot boy” với gương mặt điển trai, Khánh tràn đầy cơ hội “hoá rồng” cùng lứa Công Phượng, Tuấn Anh, Xuân Trường… vốn được cưng chiều hết cỡ.

Trung vệ Hoàng Văn Khánh 1m83: Nên người sau khi bị bầu Đức "đuổi cổ" - Ảnh 1.

Hoàng Văn Khánh (phải) chơi ngày càng chững chạc trong màu áo SLNA.

Thời điểm đó, một trung vệ cao 1m83 như Văn Khánh rõ là của hiếm, trong bối cảnh lò HAGL gần như không đào tạo ra nổi cầu thủ nào giỏi đánh đầu. Nhưng chỉ vì một cú xoạc bóng làm gãy chân cầu thủ U19 Tottenham mà Khánh bị bầu Đức đuổi thẳng cổ về nhà, kèm theo tuyên bố không bao giờ dung nạp lối chơi bạo lực.

Tương lai đổ sụp trước mắt Khánh đã đành, anh còn phải gánh thêm tiếng xấu chém đinh chặt sắt vốn đã “ăn đời ở kiếp” với các trung vệ Sông Lam. Anh tâm sự: “Tôi tưởng cơ hội của mình đã hết, vì mang cái dớp đá gãy chân đối thủ thì đội nào dám nhận?”! Còn ở thành Vinh, “tuổi” của Khánh chưa đủ để cạnh tranh vị trí với các đàn anh Minh Đức hay Ngọc Hải.

Cũng may cho Văn Khánh, đến V.League 2015, Cần Thơ chìa tay ra đón anh với một bản hợp đồng cho mượn. HLV của đội bóng Tây Đô – Vũ Quang Bảo là một người Nghệ An thực dụng: chẳng có gì tuyệt hơn là những cầu thủ đồng hương trẻ, khoẻ, đá quên mình…

Vậy là Hoàng Văn Khánh được trao suất chính, chơi một mùa bóng gần như trọn vẹn bên cạnh một Sông Lam thu nhỏ với Thế Anh, Ngọc Mạnh, Thế Nhật… Cần Thơ chỉ là một đội trung bình yếu, nhưng tầm cỡ của nó phù hợp với người mới khởi nghiệp như anh.

HLV Vũ Quang Bảo đánh giá: “Văn Khánh là mẫu trung vệ thông minh, chơi dứt khoát và đơn giản. Nhưng trong cách chơi của cháu, tôi để ý thấy cháu vẫn có một cái gì đó lấn cấn, nhiều tình huống không dám vào quyết liệt. Có lẽ cháu vẫn còn sợ cái tiếng đá xấu ngày nào”.

Đó chính là trăn trở lớn nhất của Văn Khánh. Anh thừa nhận vị trí của mình là nơi nhạy cảm, dễ có nguy cơ phạm lỗi, nhưng bản thân anh không muốn thêm lần nào nữa bị đối xử như cách bầu Đức từng làm.

“Bầu Đức đuổi tôi khỏi đội U19, tôi thật sự sốc, buồn và ân hận. Từ sau khi xảy ra việc ấy, tôi buộc phải cố gắng thay đổi mình để không bị mất đi sự nghiệp”, Văn Khánh tâm sự sau hai năm dằn vặt, tự ti và cả điêu đứng nữa. “Tôi sợ người ta cứ nhìn tôi là nghĩ đến một thằng hễ vào sân là chơi thô bạo”.

Trong cả mùa khoác áo Cần Thơ, Văn Khánh chỉ duy nhất một lần phải nhận thẻ đỏ, là tình huống buộc phải kéo áo Samson trên sân Hàng Đẫy. Phong độ ổn định của Văn Khánh khiến SLNA gọi anh về chỉ sau một năm cho mượn. Quãng thời gian tại đội bóng Tây Đô giúp Hoàng Văn Khánh trưởng thành lên rất nhiều và rồi được gọi trở lại SLNA vào mùa 2016, đảm nhận một vị trí chính thức trong đội hình khi đàn anh Nguyễn Minh Đức giải nghệ để chuyển sang vai trò huấn luyện.

Tới mùa 2019, khi Quế Ngọc Hải dứt áo rời sân Vinh để gia nhập CLB Viettel, vai trò của Hoàng Văn Khánh tại SLNA càng trở nên quan trọng. Và tới đầu mùa giải 2020, HLV Ngô Quang Trường đã quyết định trao cho anh tấm băng đội trưởng. Không phụ lòng mọi người, Hoàng Văn Khánh chơi ngày càng chắc chắn ở hàng thủ và trở thành điểm tựa không chỉ về chuyên môn mà còn cả tinh thần với toàn đội.

Còn nhớ ở vòng 12 V.League 2020 với HAGL, Hoàng Văn Khánh đã giúp SLNA mở ra chiến thắng 2-0 bằng pha đánh đầu ghi bàn ở phút 81. Đây là bàn thắng đầu tiên mà trung vệ cao 1m82 này ghi được tại V.League, nhưng quan trọng hơn cả, nó giúp đội bóng Sông Lam cắt đứt mạch 6 trận toàn hòa và thua. Mới đây, trong chiến thắng 4-1 của SLNA trước Quảng Nam FC, Hoàng Văn Khánh tiếp tục chơi chắc chắn ở hàng phòng ngự trong vai trò đội trưởng.

Chứng kiến sự ổn định của Hoàng Văn Khánh trong màu áo SLNA, HLV Park Hang-seo chắc chắn sẽ rất vui khi có thêm một lựa chọn chất lượng nữa cho hàng thủ ĐTQG Việt Nam, đặc biệt trong bối cảnh Đình Trọng, Duy Mạnh, Đoàn Văn Hậu dính chấn thương, chưa biết khi nào trở lại, còn Quế Ngọc Hải có dấu hiệu sa sút phong độ.